Monday, July 22, 2013

Beyond Beyoncé and Jay-Z: What People-to-People Really Means

By: Brooke Denmark, Witness for Peace Cuba International Team
(Español abajo.)

Beyoncé and Jay-Z returned from their trip to Cuba just as I came to the island to co-facilitate a People-to-People delegation on sustainable agriculture. Our group of famers, environmentalists and educators visited cooperatives, small family-run farms, and permaculture projects, amongst many other places. I saw real connections between people from both countries concerned about global warming and finding ways to mitigate the environmental crisis we’re all facing.

But the only thing that my friends and family had heard about Cuba in the U.S. during that time was the mega-stars’ supposed honey moon. Since then I’ve worked with another three amazing delegations.

When the hype about Beyoncé and Jay-Z’s trip to Cuba seemed to have died down, Republicans on the House Appropriations subcommittee on Financial Services and General Government kicked it back into the spotlight through what critics are calling the “Beyoncé and Jay-Z Bill.” They are trying to include language in the 2014 Financial Services bill that would eliminate educational exchanges that are not “for-credit” or pursuant of a degree, basically ending People to People licenses, which is how Beyoncé and Jay-Z traveled legally to Cuba last April. Proponents of eliminating People to People travel say that it’s not really educational and just disguised tourism, which puts cash into the pockets of the Castro regime. While there is a long legislative road ahead to include this language in a final bill of both the House and the Senate, if they win this political game, we’ll be taking another step backwards in our relations with the Cuban people and denying thousands of U.S. citizens the ability to learn about our neighbors just 90 miles from our shore.

Witness for Peace is one of the organizations with the privilege to facilitate these exchanges between Cubans and Americans. The story of Witness for Peace’s relation with Cuba begins in Nicaragua almost 30 years ago. In 1984 during the U.S. backed Contra War, a group of Witness for Peace members went out in a fishing boat to face a U.S. Navy frigate that had entered Nicaraguan waters in order to show them that if they attacked Nicaragua, they would also be attacking U.S. citizens. On the shore another group held a vigil in a church while the U.S. ship was in Nicaraguan territory, amongst them, Reverend Raúl Suarez, who went on to found the Martin Luther King Jr. Memorial Center in Havana. Upon their return to shore he said, "Where would Cuba be today if there had been a Witness for Peace at the time of the Bay of Pigs invasion?"  Reverend Suarez continued, "When is WFP going to start a presence in Cuba?"

The MLK Center sprang out of the Marianao Baptist Church officially in 1987 as an ecumenical organization seeking to build peace and justice on a community, national, and international level. It wasn’t until 1999 after the war in Nicaragua had ended and Witness for Peace broadened its mission to other parts of Latin America that Witness for Peace partnered with the MLK Center to bring its first delegations to the island. Between 1999 and 2005 over 1,000 U.S. citizens arrived to the MLK Center with Witness for Peace to meet Cubans to learn about their culture, history and daily life—including the crippling effects of the U.S. imposed embargo.  Delegates shared about their lives, challenges, hopes and culture in the U.S.

When the Bush administration limited People to People travel in 2005, Witness for Peace and the MLK Center, along with other groups were forced to drastically reduce or end their work to bring Cubans and
Americans together. One of the fulfilled hopes of the first Obama administration was easing travel restrictions on Cuban Americans and reinstating People to People travel. This has allowed thousands of people to reunite with their families and visit Cuba for the first time to learn firsthand. Once again this type of travel could be in jeopardy because of politics.

Over the next couple weeks Witness for Peace has invited our partners from the MLK Center in Cuba and returned delegates to share some of their experiences and reflections on their People-to-People experiences.  Keep reading for new blogs on Cuba!


Más allá de Beyoncé y Jay-Z: Que significa en realidad “Pueblo a Pueblo”
Por: Brooke Denmark

Beyoncé y Jay-Z regresaron de su viaje a Cuba al mismo tiempo que yo vine a la isla para co-facilitar una delegación Pueblo a Pueblo sobre agricultura sostenible. Nuestro grupo de agricultores, ambientalistas y
educadores visitaron cooperativas, huertos familiares, y proyectos de permacultura, entre muchos otros lugares. Vi conexiones reales entre las personas de ambos países preocupados por el calentamiento global y como encontrar formas de mitigar la crisis ambiental que estamos todos enfrentando.

Pero lo único que mi familia y mis amigos habían oído sobre Cuba en los EE.UU. durante ese tiempo fue la llamada luna de miel de las mega-estrellas. Desde entonces he trabajado con otras tres delegaciones increíbles.

Cuando todo el revuelo sobre el viaje de Beyoncé y Jay-Z a Cuba parecía haber terminado, los republicanos en la subcomisión de apropiaciones en servicios financieros y gobierno general del congreso lo devolvieron a la luz pública a través de lo que los críticos llaman la ley “Beyoncé y Jay-Z". Estos congresistas están tratando de incluir texto en la Ley de Servicios Financieros del 2014 que eliminaría los intercambios educativos que no son por crédito académico o en virtud de un título, básicamente terminarían las licencias de “Pueblo a Pueblo”, que es como Beyoncé y Jay-Z viajaron legalmente a Cuba el abril pasado. Los partidarios de la eliminación del viaje “Pueblo a Pueblo” dicen que no es realmente educativo y simplemente turismo encubierto, lo cual pone dinero en los bolsillos del régimen de Castro. A pesar de que hay un largo camino legislativo por delante para incluir este texto la ley final de la cámara y el senado, si ganaran este juego político, daríamos un paso atrás en nuestras relaciones con el pueblo cubano y negaríamos a miles de ciudadanos estadounidenses la posibilidad de
conocer a nuestros vecinos a sólo 90 millas de nuestra costa.

Acción Permanente por la Paz es una de las organizaciones que tiene el privilegio de facilitar los intercambios entre cubanos y estadounidenses. La historia de Acción Permanente por la Paz con Cuba inició en Nicaragua hace casi 30 años. En 1984, durante la guerra de la Contra patrocinada por los EE.UU., un grupo de miembros de Acción Permanente por la Paz salió en un barco de pesca para enfrentar a una fragata de la marina norteamericana que había entrado en aguas nicaragüenses, con el fin de mostrarles que si atacaban a Nicaragua, también estarían atacando ciudadanos estadounidenses. En la costa otro grupo realizó una vigilia en una iglesia mientras la nave estaba en territorio nicaragüense, entre ellos, el reverendo Raúl Suárez, que pasó a fundar el Centro Memorial Martin Luther King Jr. en La Habana. Una vez de regreso en la costa, él dijo: "¿Dónde estaría Cuba hoy en día si hubiera existido Acción Permanente por la Paz en el momento de la Bahía de Cochinos?", continuó el reverendo Suárez: "¿Cuándo va APP a iniciar su presencia en Cuba? "

El Centro Martin Luther King Jr. surgió de la Iglesia Bautista de Marianao oficialmente en 1987 como una organización ecuménica que busca construir la paz y la justicia a nivel comunitario, nacional e internacional. No fue sino hasta 1999 mucho después de que la guerra en Nicaragua ya había terminado y Acción Permanente por la Paz ya había ampliado su misión a otras partes de América Latina, que Acción Permanente por la Paz asociada con el Centro Martin Luther King Jr. para traer sus primeras delegaciones a la isla. Entre 1999 y 2005 más de 1,000 ciudadanos estadounidenses llegaron al Centro Martin Luther King Jr. con Acción Permanente por la Paz para conocer a cubanos y aprender sobre su cultura, historia y vida diaria, incluyendo los efectos debilitadores del bloqueo impuesto por los EE.UU. Los delegados compartieron acerca de sus vidas, desafíos, esperanzas y la cultura en los EE.UU.

Cuando el gobierno de Bush limitó los viajes a Cuba en 2005, Acción Permanente por la Paz y el Centro Martin Luther King, junto con otros grupos fueron obligados a reducir drásticamente o terminar su trabajo de juntar a cubanos y estadounidenses. Una de las esperanzas cumplidas de la primera administración de Obama fue la flexibilización de las restricciones de viaje a los cubano-americanos y el restablecimiento de los viajes “Pueblo a Pueblo”. Esto ha permitido que miles de personas se reúnan con sus familias y visiten Cuba por primera vez para aprender de primera mano sobre Cuba. Una vez más este tipo de viajes podría estar en peligro debido a la política.

Durante el próximo par de semanas Acción Permanente por la Paz ha invitado a nuestros socios del Centro Martin Luther King Jr. en Cuba y a los delegados que ya han vuelto a los EE.UU. a compartir algunas de sus vivencias y reflexiones sobre sus experiencias con los viajes “Pueblo a Pueblo”. ¡Manténganse al tanto de nuevos blogs sobre Cuba!

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