Wednesday, July 20, 2016

“In Havana, they are not resolving the issue of peace:” An interview with Enrique Chimonja of the Interchurch Commission for Justice and Peace

What continues below is the transcription of an interview conducted by Lisa Taylor, member of Witness for Peace’s international team in Colombia, with the human rights defender Enrique Chimonja on July 14 about the current peace process. Since 2012, the Colombian government and the guerrilla army known as the Armed Revolutionary Forces of Colombia (FARC, by their Spanish acronym) have been negotiating in Havana, Cuba for a peace accord to end the country’s armed conflict. They expect to sign a final accord within the next months. Enrique is part of the Interchurch Commission for Justice and Peace (la Comisión Intereclesial de Justicia y Paz), a partner organization accompanied by Witness for Peace in various regions of Colombia.

Enrique Chimonja consulting with an indigenous community in the River San Juan.

WFP: Good morning. Witness for Peace is here with Enrique Chimonja from the Interchurch Commission for Justice and Peace. We are going to ask a few questions about the peace process and Enrique’s work in Colombia to defend human rights. Would you like to introduce yourself, Quique?
EC: Good morning, thank you. I’m Enrique Chimonja, human rights defender with the Interchurch Commission for Justice and Peace, family member of a victim of this long conflict that Colombia has been living . . . and accompanier of indigenous, campesino, and Afro-Colombian communities who have been leading real peacebuilding processes and who have been demanding from the national government and the guerrillas a political solution to the armed conflict.
WFP: Thank you, Quique. How was it that you became a human rights defender in Colombia?
EC: I think that by the fact of being a victim’s family member – my father was disappeared 33 years ago – and then later myself being a victim of forced displacement when I was still a child during the peace dialogues sustained in the 1980s between the national government under President Belisario Betancourt and the FARC guerrillas, and the subsequent elimination or genocide of the Unión Patriótica political movement, of which my family are victims and survivors, that is what ethically and morally obliges one to commit to doing what one can in Colombia and in other parts of the world to avoid the repetition of crimes and human rights violations, so that someday or very soon we can have the possibility of building a country truly in conditions of peace, which is the big challenge. I think that was my motivation 20 years ago when I began human rights work with the Interchurch Commission for Justice and Peace.
WFP: Thank you. Quique, seeing everything that has happened in Havana with the peace accords, what is missing? What are the most significant challenges for the post-accords period?
EC: I think that, first, it’s very important to clarify that in Havana, they are not resolving the issue of peace. In Havana, what there is is an accord and what they’ve been working on is an accord to end the armed conflict between the FARC guerrillas and the national government – something of course that victims, human rights defenders, social organizations, and all of the popular, campesino, indigenous, and Afro-Colombian organizations celebrate because we have been requesting a negotiated solution to the conflict for years from the government and the guerrilla forces . . .
What we are living is very important, and the agreement reached for a bilateral ceasefire with the FARC guerrillas is very important. This opens the possibility so that, in Colombia, within the framework of the Constitution and the law, within the framework of human rights, we can begin to participate in peacebuilding efforts. But this is clearly going to mean that rights as fundamental as the right to land, the right to health, education, employment, dignified housing are truly guaranteed because we can’t fall into the trap of those only interested in ending the armed conflict, thinking that this is what we call peace. Peace especially requires new conditions and guarantees to resolve the social inequality which has reined in Colombia for over 50 years . . . We affirm that as human rights defenders, this is a very important moment for Colombia, for the region, because it means that it is possible to move from armed violence to a political struggle for social advancement.
WFP: Could you comment on the economic model in Colombia and how this relates to peace?
EC: Colombia already celebrates its Constitution – a fruit born from the negotiation process with another guerrilla force that, in the 1990s, retook civil and political activities . . . and made possible the current Colombian Constitution which, although it does represent significant advances in terms of recognizing the population’s rights in general, also clearly guarantees rights for the free market, for private property, so that foreign capital from transnational companies would have an opening for free investment in Colombia, exempt from all types of taxes. This clearly was with the intention to incentivize investment in Colombia with the goal of extracting resources and raw materials, converting humanity’s common goods including water, forests, oxygen, minerals, oil, gold into resources and exploiting these as such.
So this model clearly isn’t being negotiated in Havana because business owners were very clear in expressing that the development model wasn’t in negotiation. Therefore, while this neoliberal, privatizing, extractive model is maintained – which translates into forced displacement, land eviction, environmental and social damage to indigenous, Afro-Colombian and campesino communities – while this model is maintained, peace will take a lot longer because the evidence is clear.
The Pacific region is one of the regions with the most business interests in Colombia, and the Buenaventura port and city are perhaps the epicenter for foreign capital and international companies, yet this is contrasted with high levels of poverty, unemployment and paramilitary violence, with people being evicted from their lands in order to favor the interests of these companies which are surely in this moment celebrating the end to the armed conflict in Colombia because they will be able to widen the radius of their activities to rural zones which were previously inaccessible due to the armed conflict.
So this economic model continues to be a definitive and decisive factor for achieving peace. If there is no will from the business sector in the world to respect the planet, respect biodiversity, guarantee life, guarantee healthy nutrition, guarantee water, and avoid that the accumulation of capital destroys the planet where we live, then peace will be much more difficult to achieve.
WFP: Thank you. One more question: understanding this context in Colombia, what can the international community – especially the Witness for Peace base in the United States – do to support a lasting peace in Colombia?
EC: I think that we have to make visible concrete peace proposals which are not necessarily those coming from the people sitting in Havana – who reflect two armed sectors – but rather that these real peace proposals come more from organizations and small communities that sometimes don’t even have the recognition or the visibility necessary to be taken into account as concrete proposals for achieving peace. So these are communities which have, during the last decades, developed mechanisms to protect their lives – using humanitarian methods, agricultural-environmental methods, nutrition and health initiatives, the protection of water, oxygen, and forests as common goods, etc. – and there are other communities which have developed their own mechanisms for historical memory to resist impunity, which is very high in Colombia, and to avoid that in the future, serious violations of human rights could be repeated. It is important to make visible these communities and, of course, to support them. 
Two: I think that it’s very important that the accords achieved in Havana are monitored, that they are monitored because there is an uncertainty about what is going to happen or what are the real guarantees for those who have made the decision to lay down their weapons. And one of the guarantees is that of course the genocide against the political party Unión Patriótica in the 1980s is not repeated. And maybe the Colombian right, which continues to be very opposed to the armed conflict’s end via a political solution, wants to increase paramilitary violence and eliminate those who will be continuing their struggle in the political realm. This is very important, and it is very important to mention that part of what still has to be negotiated in Havana to finish the agenda 100 percent has to do with the Colombian state guaranteeing the effective dismantling of paramilitary structures because these structures, taking advantage of the initial unilateral ceasefire and now the bilateral ceasefire signed on June 22 and 23, are taking possession of the lands previously occupied by guerrilla forces.
This means that guarantees for the civil population living in such lands who are constructing their own real peace proposals may be affected. So it is very important that the international community, or in this case human rights organizations, can show on an international level what are the concrete responses offered by the government regarding peace, and that economic aid from governments like the United States or the European Union is conditioned upon a real investment from the Colombian government in rural areas, in popular sectors which have been the main victims during these years of armed conflict.
WFP: Okay, thank you very much Quique for being with us today.
EC: You’re very welcome, and we are thankful for all of the support from the Witness for Peace base in various regions of the United States, for their work to make visible, advocate for, and accompany human rights work in Colombia. Thank you.

“En La Habana no se está resolviendo el tema de la paz:” una entrevista con Enrique Chimonja de la Comisión Intereclesial de Justicia y Paz

Lo que sigue aquí es la transcripción de una entrevista realizada por Lisa Taylor, miembro del equipo internacional Acción Permanente por la Paz (APP) – Colombia, con el defensor de derechos humanos Enrique Chimonja el 14 de julio sobre el actual proceso de paz. Desde el año 2012, el gobierno colombiano y la guerrilla de las Fuerzas Revolucionarias Armadas de Colombia (las FARC) han estado negociando un acuerdo para terminar el conflicto armado en La Habana, Cuba, y esperan firmar un acuerdo final en los próximos meses. Enrique hace parte de la Comisión Intereclesial de Justicia y Paz, una organización acompañada por APP en varias regiones de Colombia.

Enrique Chimonja consultando con una comunidad indígena en el Rio San Juan.

APP: Buenos días, aquí estamos Acción Permanente por la Paz con Enrique Chimonja de la Comisión Intereclesial de Justicia y Paz. Vamos a preguntar a Enrique unas cosas sobre el proceso de paz y su labor en Colombia para defender los derechos humanos. ¿Quiere presentarse Señor Quique?
EC: Buenos días, muchas gracias. Yo soy Enrique Chimonja, defensor de derechos humanos de la Comisión Intereclesial de Justicia y Paz, familiar de victima también por supuesto por este largo conflicto que se ha vivido en Colombia . . . y acompañante de comunidades indígenas, campesinas y afrodescendientes que vienen liderando procesos reales de construcción de paz y que vienen exigiendo al gobierno nacional y a las guerrillas realmente una salida política al conflicto armado.
APP: Gracias Quique. ¿Cómo es que usted llegó a ser un defensor de derechos humanos en Colombia?
EC: Bueno, creo que el hecho de ser familiar de víctima de desaparecidos desde hace 33 años por el caso de mi papá, luego haber sido víctima del desplazamiento forzado cuando todavía era un niño con ocasión de los diálogos de paz que se sostuvieron en la década de la 80 entre el gobierno nacional en cabeza de Presidente Belisario Betancourt y las guerrillas de las FARC, y la consecuente eliminación o genocidio contra el movimiento político UP [Unión Patriótica] de la cual también la familia es víctima y sobrevivientes, eso como que lo obliga a uno ética y moralmente a comprometer lo que se pueda hacer en Colombia y en otras partes del mundo para evitar que crímenes o violación de derechos humanos se repitan y que podamos algún día o muy pronto tener posibilidad de construir un país realmente en condiciones de paz, que es como el gran reto. Creo que eso fue la motivación de hace 20 años justo cuando hice la vinculación al trabajo en derechos humanos con la Comisión Intereclesial de Justicia y Paz.
APP: Gracias. ¿Quique, viendo todo lo que ha pasado en La Habana con los acuerdos de paz, qué es lo que falta? ¿Cuáles son las problemáticas principales para el pos-acuerdo?
EC: Bueno, creo que es muy importante primero dejar claro que en La Habana no se está resolviendo el tema de la paz. En La Habana lo que hay es un acuerdo y lo que se ha buscado es un acuerdo para el fin del conflicto armado entre la guerrilla de las FARC-EP y gobierno nacional, un hecho que por supuesto las víctimas, los defensores de derechos humanos, las organizaciones sociales, todas las organizaciones populares, campesina, indígenas y afrodescendientes celebramos porque desde hace muchos años se ha venido solicitando al gobierno y a las guerrillas una salida negociada al conflicto . . .
Eso lo que estamos viviendo es muy importante, y el acuerdo que se ha dado de cese bilateral con la guerrilla de las FARC es muy importante. Eso abre las posibilidades para que en Colombia se pueda en el marco de la Constitución y la ley, en el marco de los derechos humanos, se pueda entrar a participar en la construcción de la paz. Pero eso va a significar por supuesto que derechos tan fundamentales como el derecho al territorio, el derecho a la salud, a la educación, al empleo, a la vivienda digna, realmente se garantice porque no podemos caer de pronto en el juego de los interesados en que únicamente se resuelve el conflicto armado y que todos los colombianos y colombianas a eso le llamemos la paz, porque la paz tiene que ver especialmente con unas nuevas condiciones y garantías para resolver la inequidad social que ha reinado en Colombia desde hace más de 50 años . . . Ratificamos desde los defensores y defensoras de derechos humanos que nos parece que es un momento muy importante para Colombia, para la región, porque significa que es posible dar el paso de la violencia armada a seguir la lucha política para las conquistas sociales.
APP: ¿Podría usted comentar un poco sobre el modelo económico en Colombia y como eso se relaciona con la paz?
EC: Bien, pues Colombia ya celebra que haya una Constitución política fruto también de un proceso de negociación con una de las guerrillas que por la década de la 90 retomó las sendas de la vida civil y política, y . . . posibilitó la actual constitución política de Colombia que aunque representa conquistas para el tema del reconocimiento de derechos de la población en general, también es cierto que lo que más garantiza es derechos para el libre mercado, para la propiedad privada, para que los capitales extranjeros de empresas transnacionales tengan una apertura en Colombia con una libre inversión, exentos de toda clase de impuesto y por supuesto con el fin de motivar la inversión en Colombia con el objetivo de extraer especialmente recursos o materias primas, convertir los bienes comunes de la humanidad como el agua, el bosque, el oxígeno, los minerales, el petróleo, el oro, en recursos y hacer su respectiva explotación.
Entonces ese modelo por supuesto no se está negociando en La Habana porque los empresarios fueron muy claros en manifestar que el modelo de desarrollo no estaba en negociación. Por lo tanto, mientras se mantenga ese modelo neoliberal, privatizador, extractivo – que significa desplazamiento forzado, despojo territorial, daños ambientales y sociales a comunidades indígenas, afrodescendientes y campesinas – mientras ese modelo económico se mantenga, la paz va a demorar mucho más porque los casos son muy evidentes.
El Pacifico colombiano es una de las regiones con mayores intereses empresariales en Colombia, y el puerto de Buenaventura es quizás la ciudad epicentro de los capitales y de las empresas internacionales pero que contrastan con el alto nivel de pobreza, de desempleo, de violencia especialmente paramilitar, de despojo territorial para favorecer los intereses de estas empresas que por supuesto en este momento celebran que haya un fin del conflicto armado en Colombia porque van a poder ampliar el radio de sus acciones también a zonas rurales donde con ocasión del conflicto armado no habían podido consolidarse.
Entonces el modelo sigue siendo un factor que va a ser definitivo y decisivo en la consolidación de la paz. Si no hay una voluntad del sector empresarial a nivel mundial de respetar el planeta, de respetar la biodiversidad, de garantizar la vida, de garantizar la alimentación sana, de garantizar el agua, de evitar de por acumulación de capital destruyamos el planeta en el que vivimos, la paz va a ser mucho más difícil consolidar.
APP: Gracias. ¿Y una pregunta más, viendo todo este contexto en Colombia, qué puede hacer la comunidad internacional, específicamente nuestra base de Witness for Peace (Acción Permanente por la Paz) en Estados Unidos, qué podemos hacer para apoyar una paz duradera en Colombia?
EC: Bueno, creo que hay que visibilizar mucho las propuestas concretas de paz que no necesariamente están en quienes están sentados en La Habana – que son dos sectores de poder armado – pero que las propuestas realmente de paz están más en organizaciones y comunidades pequeñas que a veces no han tenido ni el reconocimiento ni la visibilidad necesaria para que se tengan en cuenta como salidas concretas a la paz. Entonces esas comunidades que han logrado en décadas construir mecanismos concretos de protección a la vida, desde lo humanitario, desde lo agro-ambiental, desde la alimentación y la salud propia, la protección del agua, del oxígeno, del bosque como bienes comunes, etc. hasta comunidades que han logrado construir sus propios mecanismos de memoria para resistir a la impunidad que es muy alta en Colombia, y justo para evitar que en el futuro crímenes de violaciones graves a los derechos humanos se repitan, con esas comunidades es necesario visibilizarlas y por supuesto apoyarlas.
Dos: Creo que es muy importante que los acuerdos que se han ido logrando en La Habana, se les haga seguimiento, se les haga seguimiento en la medida de que hay una incertidumbre de qué va a pasar o cuales son las garantías reales que el Estado colombiano va a ofrecer a quienes en este momento han tomado la decisión de dejar las armas. Y una de las garantías es que por supuesto no vaya a repetirse el genocidio que se vivió en los años 80 con el partido político Unión Patriótica. Y de pronto ahora el sector de la derecha en Colombia, que sigue muy opuesto al fin del conflicto armado por la vía del diálogo político, quiera de pronto recrudecer la violencia paramilitar con ocasión de eliminar a quienes en este momento toman la decisión de seguir la lucha por la vía política. Eso es muy importante, y es muy importante mencionar que parte de lo que está pendiente para completar el 100 por ciento de la agenda en La Habana tiene que ver con que el Estado colombiano garantice el efectivo desmonte de las estructuras paramilitares que con ocasión del cese unilateral inicial y ahora del cese bilateral firmado el pasado 22 y 23 de junio, estas estructuras paramilitares están tomando posición de territorios donde antes había presencia especialmente guerrillera.
Y eso significa entonces que las garantías para que la población civil permanezca en el territorio y ayude o construya sus propuestas reales de paz se vean más afectadas. Entonces es muy importante que la comunidad internacional o en este caso organizaciones defensoras de derechos humanos puedan mostrar a nivel internacional cuales son las respuestas concretas que el gobierno está ofreciendo como propuestas de paz, y que se pueda también condicionar la ayuda económica que los gobiernos especialmente de los Estados Unidos, de la Unión Europea puedan hacer al gobierno colombiano a una real inversión e intervención en los sectores rurales, en los sectores populares que han sido las principales víctimas durante todos los años de conflicto armado interno.
APP: Bueno, muchas gracias Quique por estar con nosotros hoy.

EC: Con todo el gusto y agradeciendo a todo el apoyo de la base social de Acción Permanente por la Paz en sus distintas regiones de los Estados Unidos, por la labor de visibilizar, de incidir y de acompañar el trabajo de derechos humanos en Colombia. Muchas gracias.

Monday, June 27, 2016

International Accompaniment NGOs' Statement Regarding the Situation of Human Rights Defenders during the Colombian Peace Process

As international non-governmental organizations who accompany social organizations and human rights defenders in Colombia, we support various peace proposals collectively constructed by these communities and social organizations.
We celebrate the agreement achieved by the Colombian government and the Armed Revolutionary Forces of Colombia (FARC-EP) on June 23, and we express our support for a negotiated solution to Colombia's armed conflict. We also reiterate that our work is carried out within the norms of Colombian law and stems directly from the petitions we receive from social organizations and human rights defenders. The people we accompany have communicated their desire for continued international accompaniment, due to their concern about a possible reconfiguring of the armed conflict in a post-accords period. The possible continuation of violence presents serious obstacles to a full guarantee of non-repetition for them and their communities.
We are concerned about the threats facing human rights defenders, especially those working in remote regions. According to the United Nations, in the last year there was a registered increase in assassinations that rose above the average number of assassinations over the last twenty years (UN Statement; November 19, 2015). The NGO Somos Defensores reports that acts of aggression against human rights defenders (including threats, assassinations, attempted assassinations, arbitrary detentions, legal harassment, theft of sensitive information, and forced disappearances) increased 9% in 2015 as compared to 2014. There were 357 acts of aggression reported in 2012, the same year when the peace negotiations were initiated. This number almost doubled in 2015 with 682 acts of aggression (Somos Defensores Annual Report 2015). This is happening within the context of an arbitrary use of the penal system to criminalize and falsely accuse human rights defenders (Somos Defensores Annual Report 2015).
In many regions of Colombia, the armed conflict continues to evolve, manifesting itself through new conflicts and new actors who threaten the lives and work of human rights defenders. According to Somos Defensores, paramilitary groups have been responsible for 66% of the aggressions directed at social movement leaders (Somos Defensores Annual Report 2015).
Another threat for human rights defenders and communities is a foreign investment model in Colombia that operates within the framework of an extractive economic development model. This model often generates serious social and economic conflicts in local communities, which then leads to an increase in conflict and human rights violations.
Considering what we have expressed above, we respectfully request that the international community:
1. Demand that the Colombian state guarantees no repetition and a just, sustainable peace in Colombian territory; ensures international human rights standards; and tackles structural causes of the conflict, effectively dismantling both new and old paramilitary structures while respecting the rights of the civilian population.

2. Request that the Fiscalia General de la Nación (Attorney General’s Office) speed up investigations regarding acts of aggression and assassinations of human rights defenders, investigations regarding the land and environment, identifying material and intellectual authors. We believe it is important to demand that the Colombian state strengthens its judicial system and ensures equal access for all victims.

3. Reiterate to the Colombian state and all its institutions the need to give political recognition to the work to defend human rights. It is important to demand that the Colombian state implement policies that offer holistic and effective protection of human rights defenders. This protection should consider the causes of acts of aggression and should be designed in consensus with human rights defenders, reflecting collective measures with a differential focus, rural context, etc.

4. Continue supporting peace-oriented policies and financially supporting Colombian civil society in its efforts to build peace. The international community should also demand that the Colombian state guarantees the participation of campesino, indigenous, and Afro-descendent communities in the implementation of the Havana accords in their regions.

5. Decidedly support the establishment of peace talks with the National Liberation Army (ELN).

6. Demand that their country’s companies that operate in Colombia develop policies that do no harm while respecting the environment and the rights of communities.


Signing organizations:



Witness for Peace Colombia



FOR Peace Presence









Swedish Fellowship of Reconciliation (SweFOR)





Peace Watch Switzerland





Red de Hermandad y Solidaridad con Colombia