Tuesday, July 23, 2013

Beyoncé and Jay-Z in Cuba: A Storm System

Witness for Peace delegations meet with a variety of Cubans from different sectors of society, including journalists such as Alfredo Prieto, a writer and editor for the Cuban magazine Temas. Prieto also writes a regular column for a Dominican newspaper “7 días,” where the article below was originally published on April 21. During these types of meetings delegates typically learn about Cuban culture and discuss their perspectives on Cuba, the U.S. political system and life more generally in the U.S. The following is part of a three part article that Prieto wrote analyzing the buzz surrounding Beyoncé and Jay-Z’s trip.

Beyoncé and Jay-Z in Cuba: A Storm System
by Alfredo Prieto
(Español abajo.)

Singer, composer, dancer, actress and designer Beyoncé Giselle Knowles, better known all over the world by her first name –written in capital letters, as shown in her website– returned to the U.S. after a short trip to Havana which, for various reasons, did justice to a famous phrase that an American critic used to describe her personality and stage presence: “a storm system disguised as a singer”.

The first storm broke in the streets of Havana. Perhaps, judging by her looks of choice here, she wished to be incognito in a landscape that treads water in, if with its back to, a sea brimming with globalizations and old things ranging from cars and buildings to people themselves.

Unsuccessfully, though. She could get away with it no more than other celebrities did, such as –to mention just two examples– Jack Nicholson and the Colombian [singer] Juanes when he came to negotiate the Concert for Peace: she was recognized as soon as she and her husband, the rapper Jay-Z, came out of their hotel on their first evening here.

It also happened when they ate at the privately run La Guarida restaurant, in which several scenes of the Cuban film Strawberry and Chocolate were shot and other famous like Will Smith, Kevin Spacey, Nicholson himself, Naomi Campbell, Jodie Foster and Danny Glover have dined in the past, to say nothing of the very Catholic King and Queen of Spain.

Such was the beginning of a short-lived journey marked by the usual treatment Americans receive in Cuba despite the bilateral differences. Sometimes the lack of regular contacts trigger certain assumptions on the other side that usually evaporate like soap bubbles as soon as the newcomer sets foot on solid ground.

At any rate, however, the visit sparked off an interesting logistic problem: the presence of the police, first at the restaurant owners’ request and then out of sheer common sense, to protect the megastars, not from acts of repudiation against an enemy but from the expressions of sympathy that forced them to appear on the balcony of the Saratoga Hotel, located across the street from Havana’s Capitol Building.

And that enthusiasm, proved by the endless rounds of applause they received from the locals, would be a constant feature throughout their stay, organized not by the Cuban government but by Academic Arrangements Abroad, a New York-based institution licensed by the U.S. Treasury to bring Americans to Cuba on educational-cultural trips.

The couple strolled around Old Havana’s iconic landmarks, visited the Higher Institute of the Arts, watched performances by the Modern Dance Troupe and the children’s theater group La Colmenita, dropped by the restaurant El Gato Tuerto –where she interacted with [Cuban entertainer] Juana Bacallao– and Central Havana municipality’s Casa de la Música, and attended a personal performance offered by singer Haila Mompié.

The second storm unleashed on the other side of the Florida Straits.

As we all know, the right-wing Cuban-American members of Congress, headed by Ileana Ros-Lehtinen, Mario Díaz-Balart and Marco Rubio and the likes, went bananas over the whole issue.

The first two sent a public letter to Adam J. Szubin, director of the U.S. Treasury’s Office of Foreign Assets Control (OFAC), questioning the legality/legitimacy of the trip and Obama’s policy on cultural exchanges. A polite request for information is not always a virginal act.

G.O.P.’s new golden boy Rubio, in turn, returned to the attack using the same reasons we heard back in the summer of 2012, when he aimed all his guns at the policy of exchanges with the argument of the “rotten apples” and went out of his way to hit them hard, recycling the same slogans displayed by the Bush Jr. administration in 2004: “The people-to-people license program of cultural exchanges granted by the Obama administration,” he told reporters, “has been abused by tourists who have no interest in the Cuban people’s liberties”.

The U.S. media and their headlines waited expectantly to see what the government had to say: Had the power couple traveled to the Island underhandedly to celebrate their fifth wedding anniversary, as claimed by the said peculiar Cuban-Americans, or had they applied for the relevant license?

The White House’s first step was to keep everything on hold until Treasury made a statement: OFAC does not comment on individual cases. It’s like a stave: silence has an expressive value.

But the answer would finally arrive on Wednesday, April 10. In a letter to both of the aforesaid members of Congress, Assistant Secretary of Treasury for Legislative Affairs Alastair Fitzpayne, said that the couple had traveled to Havana on an educational exchange trip and explained that “although parts of their visit, during which they celebrated their 5th anniversary, may have looked like tourism (…) Beyoncé and Jay-Z fulfilled their obligations and met with the children’s theater group La Colmenita and visited students and professors of the Higher Institute of the Arts”.

This was something that Academic Arrangement Abroad, until then silent, confirmed in a public statement: “The trip was in keeping with the established federal procedures to grant people-to-people cultural exchange licenses. The couple did not receive any special treatment”. Someone higher on the totem pole ridiculed Rubio & Co. by saying, “We don’t meddle if they had a mojito or two”.

Thus the coup de grâce was delivered, albeit the ball would keep rolling down other fields after Jay-Z rapped “Open Letter” as soon as he arrived in the U.S. in response to the politicians’ grilling and attacks.

The question remains, though: the Bourbons neither forget nor learn.

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Delegaciones de Acción Permanente por la Paz se encuentran con una variedad de cubanos de diferentes sectores de la sociedad, por ejemplo periodistas como Alfredo Prieto, un escritor y editor para  la revista Temas. Prieto también escribe una columna para el periódico dominicano “7 días” donde el articulo siguiente fue publicado originalmente el 21 de abril. En estos tipos de encuentros, delegados típicamente aprenden sobre la cultura cubana y conversan acerca de sus perspectivas sobre Cuba, el sistema político estadounidense y la vida cotidiana en los EE.UU. Lo siguiente forma parte de un artículo de tres partes que Prieto escribió analizando el escándalo sobre el viaje de Beyoncé y Jay-Z.

Beyoncé y Jay Z en Cuba: un sistema de tormentas
Por: Alfredo Prieto

Cantante, compositora, bailarina, actriz y diseñadora, Beyoncé Giselle Knowles, más conocida en todo el orbe por su primer nombre --y con mayúsculas, como aparece en su página web--, regresó a los Estados Unidos después de unos pocos días habaneros que, por razones distintas, hicieron justicia a una famosa frase de un crítico norteamericano a partir de su personalidad y su proyección escénica: “un sistema de tormentas disfrazado de cantante”.

La primera tormenta ocurrió en las calles de La Habana. Juzgada por la manera como se presentó aquí, tal vez haya querido venir de incógnita a un paisaje flotando de espaldas al mar de las globalizaciones y pletórico de cosas viejas, desde los automóviles y los edificios hasta la gente misma. En vano. Por solo citar dos casos, le ocurrió exactamente lo mismo que a otras celebridades como Jack Nicholson y el colombiano Juanes cuando vino a negociar el Concierto por la Paz: fue reconocida de inmediato la primera noche en que salió del hotel donde se alojaba con su esposo, el rapero Jay-Z. Ocurrió en La Guarida, el restaurante privado que sirvió de locación a varias escenas de Fresa y Chocolate, por donde también se han movido figuras del jet set como Will Smith, el propio Nicholson, Kevin Spacey, Naomi Campbell, Jodie Foster y Danny Glover, además de los muy católicos reyes de España.

Fue el principio de una breve jornada, caracterizada por el trato que reciben los norteamericanos en Cuba a pesar del conflicto bilateral. La falta de contacto sistemático suele desatar a veces del otro lado ciertas presunciones lógicas que también suelen desvanecerse como pompas de jabón cuando se pone el primer pie en la isla firme. Pero, en todo caso, la visita desató un interesante problema logístico: la necesidad de enrolar, primero a solicitud de los dueños del restaurante, y luego por su propia inercia, a la Policía para reforzar la seguridad de las mega-estrellas, no por actos de repudio ante el enemigo, sino por expresiones de empatía que los llevaron a asomarse varias veces al balcón del hotel Saratoga, a unos escasos metros del Capitolio habanero. Y ese entusiasmo, manifiesto en los abundantísimos aplausos de la vecinería, quedó ratificado durante toda su estancia, organizada no por el gobierno cubano, sino por Academic Arrangements Abroad, institución neoyorkina autorizada por el Departamento del Tesoro a traer norteamericanos a Cuba en viajes educacional-culturales.

La pareja caminó por sitios emblemáticos de La Habana Vieja, visitó el Instituto Superior de Arte (ISA), las sedes de Danza Contemporánea y del grupo infantil La Colmenita, el Gato Tuerto --donde interactuó con Juana Bacallao-- y la Casa de la Música de Centro Habana, además de asistir a una presentación personal de la cantante Haila Mompie, entre otras actividades.

La segunda reventó al otro lado del Estrecho. 

Como se sabe, la derecha congresional cubano-americana, visibilizada en Ileana Ros-Lethinen, Mario Díaz-Balart y Marco Rubio, junto a otros vasos comunicantes, obturaron sus correspondientes mecanismos de presión. Los dos primeros le enviaron una carta pública a Adam J. Szubin, director de la Oficina de Control de Activos Extranjeros del Departamento del Tesoro, cuestionando de hecho la legalidad/legitimidad del viaje y la política de Obama sobre los intercambios culturales. Pedir información de manera respetuosa no siempre constituye un acto virginal.

Por su parte Rubio, el nuevo golden boy de los republicanos, volvió a la carga utilizando los mismos argumentos del verano de 2012, cuando le tiró con todo a la política de los contactos con el argumento de “las manzanas podridas” y se movió para golpearlos duro reciclando los mismos mantras de la administración Bush Jr. en 2004: “los programas pueblo a pueblo de la administración Obama de intercambio cultural”, declaró a la prensa, “han sido abusados por turistas que no tienen interés en las libertades del pueblo cubano”.

Los medios norteamericanos y sus titulares estuvieron a la expectativa de lo que respondería la administración Obama: ¿Beyoncé y Jay-Z habían viajado a Cuba por debajo de la cuerda para celebrar su quinto aniversario de bodas, como sugerían esos peculiares cubano-americanos o, por el contrario, solicitado la correspondiente licencia? La posición inicial de la Casa Blanca fue abrir un compás de espera hasta el pronunciamiento del Departamento del Tesoro: no hacían comentarios sobre casos individuales. Sucede aquí como en el pentagrama. El silencio tiene valor expresivo.

Pero la respuesta a la pregunta llegaría, finalmente, el miércoles 10 de abril. En una carta a los dos congresistas aludidos, Alastair Fitzpayne, secretario asistente del Departamento del Tesoro para Asuntos Legislativos, les hizo saber que el matrimonio había viajado a La Habana con una licencia educacional. Aclarando seguidamente: “aunque partes de la visita, durante la cual la pareja celebró su quinto aniversario, pueden haber parecido turismo (…) Jay-Z y Beyoncé cumplieron sus obligaciones reuniéndose con el grupo de teatro infantil La Colmenita y visitando a estudiantes y profesores del Instituto Superior de Arte”. Academic Arrangement Abroad, que hasta ese momento también había guardado silencio, lo reafirmó en una declaración pública: “el viaje fue organizado de acuerdo con los procedimientos federales establecidos para el otorgamiento de licencias para los viajes culturales pueblo-a-pueblo. La pareja no recibió tratamiento especial alguno”. Alguien de más arriba ironizó a costa de Rubio y compañía: “no nos metemos si se tomaron un mojito o dos”.

Fue como un puntillazo, aunque la bola seguiría rodando por otros terrenos después de “Open Letter”, un rap compuesto por Jay-Z en Cuba respondiendo a los cuestionamientos/ataques de los políticos y dado a conocer apenas tocó suelo norteamericano.

La cuestión sin embargo permanece: los Borbones ni olvidan ni aprenden.

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