Tuesday, December 17, 2013

Elections and Militarization in Honduras


by WFP Honduras Team

"I'm going to close the door. Immigration officials are here. Don't come out until they're gone." She didn't say anything else; she just shut the door quietly. We looked at each other and quietly started agreeing on what we would say if they found us in the office. It was days before the elections and things had been tense in Honduras. That same morning we read (link in Spanish) about Honduran immigration officials at the border giving foreigners problems due to alleged concerns about intervention in the electoral process. We waited two hours until we knew the officials had left. Later that night immigration officials arrived at the FRAGUA where a large group of elections observers were meeting. Afterwards, two U.S. citizens had their tourist visas removed from their passports. 

This is the environment in which the "free and far elections" occurred; intimidation of observers and later electoral fraud according to hundreds of observers. The State Department released a statement affirming "the U.S. Embassy in Honduras, reported that the process was generally transparent..." There has been dissonance among international observers present at the elections as to their transparency. U.S. Reps Schakowsky, Farr and McGovern released a statement December 10 expressing their concern about "the climate of violence" in the country and the irregularities surrounding the electoral process.

"The elections are important in the current events of the country, but they're not going to affect the context we are living in," Father Ismael Moreno (Melo) explained. Indeed, the struggles that existed before the elections will continue, and likely would under any party's rule. But, we did hear from Hondurans that things will be worse under National Party candidate Juan Orlando Hernandez due to his insistence on militarization as the solution to Honduras's problems of violence. During his campaign he promised the people "a soldier on every corner". This lead to his involvement in the creation of the military police. Both the police and military receive U.S. funding  despite repeated incidents of human rights abuses by both institutions. The military is not stationed at the borders but are on the streets, roads in rural and urban Honduras.

U.S. Ambassador Lisa Kubiske stated to the Honduran press in August (link in Spanish) that the military is for border security and maintaining autonomy. This essentially is the purpose of a military - to defend a country in times of war. The purpose of a police force on the other hand is to protect citizens and maintain civilian order. So, who's this war against? Young men walking down the street are often stopped and searched because they are considered dangerous. One acquaintance walking in the park had his piercing yanked on by a soldier. Women are accustomed to the unsettling feeling of catcalls from armed police and soldiers driving by in a truck. One friend shared a story of being hit on by a soldier who had the tip of his gun resting on her shoulder. This points to the war being  against the citizens. 

In Río Blanco, Intibucá, where an indigenous Lenca community is fighting the installation of a hydroelectric dam on their river, the actions of Honduran police and military make clear who's benefitting from this war. The military and police guard the installations of the company constructing the dam and intimidate those who protest it.  On July 15 Tomás Garcia was shot and killed by a Honduran solider as he arrived at the community's blockade of their river that is threatened by the dam project. A November 1 police raid left some community members afraid, but resolved to continue their struggle in the midst of ongoing intimidation. 


One community leader relayed that every time they work their land there are shots fired in the air by company guards. Another community member said they heard a police officer say, "If Juan Orlando wins, we’ll kill you." A local leader has a combined total of L$40,000 (US$2000) on his head. This is just one example of Hondurans fighting government concessions that give their land to multinational companies. Some 48% of Honduran territory has been concessioned by the post-coup government according to Father Melo.

Recent comments (link in Spanish) by Ambassador Kubiske on International Human Rights Day reprimanding the community clarify where the State Department stands in this struggle. “The signers of the Universal Declaration of Human Rights and signatories of other treaties recognize that a person who cannot achieve justice through the law may feel obligated to take the issue into their own hands. To do it this way would not be correct, but it’s happening in Honduras today.” And, “In Intibucá, some indigenous communities who feel they were not adequately consulted concerning the development of their lands, have opted to create road blockades in an attempt to impede future development.”

While Kubiske recognized that, “In Honduras impunity is the primary threat to human rights” and the importance of strengthening and purging of the police, general attorney’s office and the judicial branch in order to protect human rights, continued funding of state institutions that have clearly committed human rights violations over extended periods of time would indicate that the U.S. turns a blind eye and supports the actions of police and military. In the same statement Kubiske said, the U.S. “sees no other priority more important, it’s true, we don’t see another more important priority than human rights and it’s for that reason we continue lending our support to these efforts.”

Elecciones y militarización en Honduras
por el equipo APP Honduras
"Voy a cerrar la puerta. Migración está aquí. No salgan hasta que se van." No dijo nada más, solamente cerró la puerta con cuidado. Nos miramos y calladitas empezamos a ponernos de acuerdo en lo que diríamos si nos encontraron en la oficina. Fue días antes de las elecciones y el ambiente había sido tenso en Honduras. Esa misma mañana leímos de lxs funcionarixs de inmigración Hondureña en la frontera dando problemas a lxs extranjerxs debido a supuestas preocupaciones sobre intervención en el proceso electoral. Esperamos dos horas hasta que sabíamos que lxs funcionarixs se habían ido. Más tarde esa noche funcionarixs de inmigración llegaron a la FRAGUA donde un grupo grande de observadores electorales se reunían. Después se retiraron las visas turísticas de los pasaportes de dos ciudadanxs estadounidenses.

Este en el ambiente en que se produjeron las elecciones “libres y justas” – intimidación de observadores y después fraude electoral (enlaces en inglés) según cientos de observadores. El Departamento de Estado de la EUA publicó un comunicado afirmando que ‘la Embajada de los Estados Unidos en Honduras informó que el proceso fue generalmente transparente…” Se ha producido una disonancia entre los observadores internacionales presentes en las elecciones en cuanto a su transparencia. Representativos Schakowsky, Farr and McGovern de su Congreso publicaron un comunicado el 10 de diciembre expresando su preocupación por "el clima de violencia" en el país y las irregularidades en torno al proceso electoral.

"Las elecciones son importantes en la coyuntura del país, pero no van a afectar el contexto en que vivimos,” dijo Padre Ismael Moreno Coto (Melo). En efecto, las luchas que existieron antes de las elecciones continuarán y probalmente seria igual debajo el gobierno de cualquier partido. Pero sí escuchamos que las cosas serian mucho más peor debajo el candidato del Partido Nacional Juan Orlando Hernández debido a su insistencia en la militarización como resolución al problema de violencia en Honduras. Durante su campaña prometió al pueblo ‘un soldado en cada esquina.’ Se produjo como ejemplo su involucramiento en la creación de la Policía Militar. La policía y el ejército reciben fondos del la EUA a pesar de los repetidos incidentes de abusos de derechos humanos cometidos por las dos instituciones. El ejército no está estacionado en las fronteras pero en las calles, carreteras, tanto rurales como urbanas.

La Embajadora de la EUA Lisa Kubiske comunicó a la prensa hondureña en agosto que el ejército existe para la seguridad fronteriza y para mantener autonomía. En esencia eso el propósito de un ejército – defender su país en tiempos de guerra. Por otro lado, el propósito de la policía es proteger sus ciudadanos y mantener el orden civil. Entonces contra quien es la guerra? Jóvenes andando en la calle están parados con frecuencia y revisados por parecer peligrosos. Un conocido caminando por el parque tenía su perforación tirado por un soldado. Las mujeres están acostumbradas a la sensación inquietante de escuchar piropos tirados de las cajas de camionetas llenas de militares armados. Una amiga contó que un soldado le coqueteó en un retén con la punta de su arma de descanso en su hombro. Esto señala que la guerra es en contra de lxs mismxs cuidadanxs.


En Río Blanco, Intibucá, donde una comunidad indígena está en lucha contra la instalación de una represa hidroeléctrica en su río, las acciones de la policía y el ejército hondureño dejan claro quien beneficia de esta guerra. El ejército y la policía protegen las instalaciones de la compañía construyendo la represa y intimidar lxs que la protestan. El 15 de julio Tomás Garcia fue asesinado por tiros por un soldado hondureño cuando estuvo llegando a la toma de la comunidad que bloquea acceso al río de la comunidad que está amenazado por el proyecto. Una redada el 1 de noviembre dejó algunxs de la comunidad con miedo, pero decididxs para continuar su lucha en medio de tanta intimidación. 


Un líder de la comunidad relató que cada vez que vayan a trabajar sus huertas hay disparos en aire por los guardias de la compañía. Otra miembra de la comunidad escuchó un policía decirle, ‘si gana Juan Orlando le vamos a matar.’ Un dirigente local tiene un total de L$40,000 (US$2000) por su vida. Esto es solo un ejemplo de hondureñxs que luchan los concesiones del gobierno que regalan su tierra a compañías multinacionales. Un 48& del territorio hondureño ha sido concesionado por el gobierno post-golpe, según Padre Melo.

Comentarios recientes por la Embajadora Kubiske en el Día Internacional de Derechos Humanos reprendiendo la comunidad aclaran donde queda el Departamento de Estado en esta lucha. “Los signatarios de la Declaración Universal de los Derechos Humanos y signatarios de los otros tratados reconocen que la persona que no puede obtener justicia bajo la ley puede sentirse obligada a tomar el asunto por sus propias manos. Hacerlo en esa manera no sería correcto, pero está pasando así en Honduras hoy en día.” y "En Intibucá, algunas comunidades indígenas que sienten que no fueron consultadas adecuadamente en lo concerniente al desarrollo de sus tierras, han optado por poner bloqueos a las carreteras en un intento de impedir el desarrollo futuro.” 


Mientras Kubiske reconoció que “en Honduras la impunidad es la amenaza principal a los derechos humanos” y la importancia de fortalecer y depurar la policía, el Ministerio Público y el Poder Judicial para proteger los derechos humanos, financiamiento continuo de las instituciones del estado que se han comprometido claramente violaciónes de los derechos humanos durante períodos prolongados indicaría que los EE.UU. hace la vista gorda y apoya las acciones de la policía y los militares. En la misma declaración Kubiske dijo, que la EUQ “no ven otra prioridad más importante, es cierto, no vemos otra prioridad más importante que los derechos humanos, y es por ello que continuaremos prestando todo nuestro apoyo a estos esfuerzos.”
 

Wednesday, December 11, 2013

Francisco Cerezo Reflexiona sobre su Gira de Ponencia en EEUU

Este pasado mes de octubre, Witness for Peace Upper Midwest hizo posible que el defensor de derechos humanos mexicano Francisco Cerezo del Comité Cerezo México hiciera una gira en toda la región. En numerosas universidades, iglesias y grupos comunitarios a lo largo y ancho de los estados de Minnesota, Wisconsin, Iowa, Kansas y Missouri, Francisco habló a más de 2.500 personas sobre los efectos de la política estadounidense en México. 


Francisco presentando a "Advocates for Human Rights" - una organización de abogados que defienden los derechos humanos - en Minneapolis, Minnesota.
Ayudó al pueblo estadounidense a entender la diferencia entre el discurso en torno a la "Guerra Contra el Narcotráfico" y la realidad de dicha “Guerra”, prestando atención especial en la Iniciativa Mérida. Este acuerdo de 1.6 billones de dólares, la gran mayoría de los cuales se manifiestan en forma de equipamiento militar, armas y entrenamiento militar, ha tenido efectos devastadores en la población mexicana. Ha resultado en un gran incremento de violaciones de derechos humanos por parte del Ejército, Policía Federal, y la Marina, dejando más de 60.000 muertos (la mayoría de los cuales no tenía nada que ver con las drogas o el tráfico de drogas), 25.000 desaparecidos y 150.000 desplazados. Como Sr. Cerezo señaló, estas son las cifras oficiales del gobierno mexicano. Muchas organizaciones de derechos humanos estiman que son mucho mayores las cifras. A continuación se presentan las reflexiones de Francisco después de su gira incansable y fructífera.

“Una gira de trabajo al Upper Midwest de los Estados Unidos”

Lo primero que me sorprendió en los Estados Unidos fue la influencia del idioma español en todos los ámbitos de la vida norteamericana; incluso el poner una botella de salsa picante junto a la mostaza y la cátsup en las mesas de comida rápida o de restaurant es muy significativo de esta influencia más que latina, mexicana, hace 15 años que fue la última vez que estuve allá el español era muy restringido a los círculos de los migrantes mexicanos y latinos.
En cuanto al trabajo, me pude identificar con la coordinadora del Upper Midwest de Witness for Peace debido a que su trabajo es muy parecido al nuestro; personas voluntarias que complementan el trabajo y las necesidades logísticas de la organización y un gran trabajo de contactos con mucha gente que es sensible a la problemática social, en este caso, de México.
No fue sorprendente, pero si evidente, que los medios de comunicación masiva en los EU no informan nada acerca de las problemáticas de otros países e incluso de los problemas sociales de los Estados Unidos, no queremos decir que en México no ocurra este fenómeno, sin embargo es todavía en menor grado o incluso hay más alternativas críticas en los medios masivos de comunicación que permiten hacer un balance sobre lo que está ocurriendo en México.
Una de las emisoras comunitarias (alternativas a "los medios de comunicación masiva") donde Francisco fue entrevistado.
Esta se llama WORT y se encuentra en Madison, Wisconsin.
En la mayoría de los espacios donde presentamos el tema de la Iniciativa Mérida y sus repercusiones en México, nadie sabía absolutamente nada sobre este programa de ayuda militar al gobierno mexicano, así mismo, el discurso de que la corrupción en México es uno de los problemas fundamentales está muy arraigado, incluso pareciera como si no ser norteamericano fuera una condición para ser partícipe de este fenómeno.

Pensamos que la presentación logró, por lo menos, sensibilizar a las personas que nos escucharon para que se pregunten simplemente, ¿por qué el dinero de sus impuestos genera tanta violencia en México, cuando se supone que debe hacer lo contrario, ayudar? Pregunta fundamental que creemos que hará reflexionar a muchas personas y acercar a algunos al trabajo de Witness for Peace allá en el Upper Midwest.
Francisco Cerezo y la Coordinadora Regional de Witness for  Peace  Upper 
Midwest, Elise Roberts, con el congresista Keith Ellison, después de reunirse con él
Recorrer más de 3,000 kilómetros o 1,900 millas a lo largo de 5 estados fue, si bien cansado, enriquecedor debido a la posibilidad de platicar con muchas personas interesadas en la temática y hacer llegar la información y el mensaje que como Comité Cerezo México llevábamos y que sin el apoyo solidario y fraterno de muchas personas y de Witness for Peace en la zona y en México hubiera sido imposible hacer llegar dicho mensaje.

Francisco presentando otra vez a un grupo de estudiantes universitarios.
Agradecemos a todos los que nos tendieron su mano solidaria, a quienes compartieron su mesa y su hogar para que repusiéramos fuerzas y pudiéramos continuar con esta imborrable gira por esta bellísima zona, con personas inolvidables; desde Duluth, pasando por Minneapolis, Milwaukee, Iowa, y muchas otras ciudades y comunidades hasta la Ciudad de Kansas, fue un recorrido lleno de aprendizajes sobre la cultura de esa parte solidaria del pueblo norteamericano.
La bonita cuidad de Duluth, Minnesota,
una de las muchas que nos trató con mucho calor humano.
Reafirmamos la idea con la que salimos de México, que la solidaridad es un principio fundamental que rompe todo tipo de barreras y creencias, y que permite más allá de la lengua y la idiosincrasia, unir a quienes soñamos con un mundo en paz con justicia y dignidad.

Saludos fraternales y mil gracias
Francisco Cerezo
Coordinador del Comité Cerezo México

Francisco Cerezo Reflects on his Speaker's Tour of the Upper Midwest

This October, Witness for Peace Upper Midwest hosted Mexican human rights defender Francisco Cerezo of Comité Cerezo México for a Speaker’s Tour throughout the region. In numerous universities, churches, and community groups throughout Minnesota, Wisconsin, Iowa, Kansas and Missouri, Francisco spoke to over 2,500 people about the effects of U.S. Policy in Mexico.

Francisco presenting to "Advocates for Human Rights" in Minneapolis, Minnesota

He helped the U.S. public understand the difference between the rhetoric around the “Drug War” and the reality of the “Drug War,” focusing special attention on the Mérida Initiative. This 1.6 billion dollar package, the great majority of which comes in the form of military equipment, arms, and training, has had devastating effects on the Mexican people. Besides a major increase in human rights violations by the Army, Federal Police and Navy, it’s resulted in more than 60,000 dead (most of whom had nothing to do with drugs or drug trafficking), 25,000 disappeared, and 150,000 displaced. As Mr. Cerezo pointed out, these are official figures from the Mexican government, and many human rights organizations put the numbers much higher. Below are Francisco’s reflections after his tireless and fruitful tour.

“A work tour of  the Upper Midwest, USA”

The first thing that surprised me in the United States was the influence of the Spanish language in all areas of U.S. life, including the bottle of hot sauce next to the mustard and ketchup in fast food restaurants and diners. This is a significant sign of a Latin American - particularly Mexican - influence. The last time I was in the states was 15 years ago, when things were different and Spanish was restricted to Mexican and Latino immigrant circles.
In terms of the work, I could relate to the Witness for Peace Upper Midwest coordinator, because her work is very similar to ours. She too counts on volunteers who supplement the work and logistical needs of the organization, and maintains and cultivates new contacts with many people who are sensitive to social problems, in this case, in Mexico.
It didn’t surprise me to see that the mass media in the U.S. doesn’t effectively report on the problems of other countries, and even social problems within the U.S. It’s not that this media phenomenon doesn’t exist in Mexico, but it’s not quite as severe, and there are more critical alternatives to mass media that provide a more balanced assessment of what’s happening in Mexico.

One of the several community radio stations (alternatives to the "mass media") Francisco spoke on. This one, WORT, is located in Madison, Wisconsin.
In most of the places where we spoke about the Merida Initiative and its impact on Mexico, nobody knew anything about this military aid program to the Mexican government. In the same way, the discussion of corruption as one of Mexico’s fundamental problems is very prevalent, to the point where it seems that if you’re not American, you’re automatically part of this phenomenon.


If nothing else, our presentation made people ask themselves why their taxpayer money is used to generate so much violence in Mexico, when it’s supposed to do the opposite. We believe that this is a fundamental question that makes many people reflect and brings people closer to Witness for Peace Upper Midwest’s work.  
Francisco Cerezo and Witness for Peace Upper Midwest Regional
Organizer Elise Roberts with Congressman Keith Ellison, after a meeting with him.
Although covering more than 3,000 kilometers (1900 miles) and five states was quite tiring, it was also enriching to talk with so many people interested in the subject. It would have been impossible for Comite Cerezo Mexico to get its message out were it not for the solidarity and fraternal support of so many people, and of Witness for Peace.

Francisco presents to yet another group of university students and staff.
We thank all those who lent us their helping hands, andthose who shared their tables and homes so that we could restore our energy and continue our tour throughout the beautiful Upper Midwest region. There were unforgettable people, from Duluth to Minneapolis, from Milwaukee to Iowa, and many other cities and communities all the way to Kansas City. It was a tour in which we learned a lot about solidarity in this region of the U.S.
Duluth, Minnesota - located on Lake Superior -
one of the many cities that welcomed is with open arms.
To reiterate something that I stated when we were leaving Mexico for the tour, solidarity is a fundamental principle that breaks through all barriers and beliefs, and that goes beyond language and cultural idiosyncrasies and unites us in our dream of a peaceful, just and dignified world.
Warmly and thankfully,
Francisco Cerezo
Coordinator, Comite Cerezo Mexico